Billy Lee Riley

Billy Lee RileyHoy, martes, se cumplen dos años del fallecimiento de uno de los fundadores y artistas más relevantes de la música rockabilly. Billy Lee Riley, falleció a causa de un cáncer de colon el 2 de Agosto de 2009 en Jonesboro, Arkansas, a los 75 años de edad.

Aunque Riley no tuvo tanta suerte como otros artistas de la época, desempeñó un papel muy importante en el cambio histórico de la música americana en los años cincuenta.

Creció bajo la influencia del blues, trabajando como recogedor de algodón en las zonas rurales de Arkansas y Mississippi y, tras volver del servicio militar, montó una banda de hillbilly y comenzó a tocar por clubes y emisoras de radio.

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En 1955, se mudó a Memphis, Tennessee, tras casarse. El día de navidad de ese año, cuando se dirigía a la casa de sus padres para visitarlos, recogió a dos autoestopistas, eran Jack Clement y su amigo Slim Wallace, quienes pidieron a Riley a que fuese el primer artista en grabar para el estudio que estaban creando, Fernwood Studios. En marzo de 1956 grabó su primera canción «Trouble Bound», una canción con tintes de blues y, para la otra cara, «Think Before You Go»; una más country.

Clements llevó la cinta al estudio de Sam Phillips, Sun Records, para hacer un master de acetato. Al escuchar «Trouble Bound», Phillips la quiso para lanzarla con su sello. Llegaron a un acuerdo y pidió otro tema rockabilly para la otra cara, Riley escribió «Rock With Me Baby» y la grabaron.

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Riley entró en el sello Sun Records, donde, además de trabajar como músico de sesión; grabó desde 1956 hasta 1960. Allí conoció a Jerry Lee Lewis, a quien introdujo en su banda, The Little Green Men. Aunque Phillips no estaba de acuerdo en que un pianista formase parte de una banda de rockabilly, Riley consiguió grabar «Red Hot» y «Flyin’ Saucers Rock ‘n’ Roll» con Lewis al piano.

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Fue entonces cuando Phillips quedó impresionado por Jerry Lee y pensó que sería el sustituto perfecto de Elvis, al que acababa de vender a RCA Victor.  «Red Hot», de Billy Lee Riley y «Grat Balls Of Fire», de Jerry Lee Lewis, se lanzaron al mismo tiempo y, aunque «Red Hot» fue un gran éxito, Phillips, prefirió centrarse en impulsar a Lewis. Desilusionado, Riley dejó Sun Records en 1960 y empezó a trabajar como productor y músico de sesión. Creó Rita Records junto con Roland Janes, luego vendió su parte y formó el sello Mojo. Durante la década de los sesenta tocó con multitud de artistas y, además de trabajar como productor, grabó discos que fueron muy mal distribuidos.
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A finales de los setenta y principios de los ochenta El Rock and Roll y el Rockabilly está de moda en Europa y, aunque es precisamente el momento en el que Riley centra su música en el Blues que marcó su infancia, recorrerá el continente de festival en festival. En los noventa seguirá de gira por todo el mundo, grabando discos y dando conferencias sobre el blues. En 1997, su álbum «Hot Damn!» fue nominado a los Grammy. En sus últimos años volvió a centrarse más en el country y en el rockabilly y no dejo de dar conciertos hasta su muerte.

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